Fue a finales del pasado mes de agosto cuando acabó en 5º lugar la Vuelta a Manhattan, conocida como la ’20 Bridges‘ en referencia a los 20 puentes por los que pasan los nadadores participantes de esta durísima prueba de aguas abiertas alrededor de la isla neoyorquina.

A sus 37 años Juanjo Caselles lo logró siendo además el único discapacitado que participó en una de las tres citas que conforman la ‘Triple Corona’, el gran sueño de los nadadores de aguas abiertas como también lo es otro nadador alicantino como Jorge Crivillés, un gran amigo y ayuda importante en el proceso de preparación.

La cita en Nueva York, junto al cruce del Canal de la Mancha y el del Canal de Santa Catalina en el Océano Pacífico, forman parte de los sueños deportivos de aquellos que, como el oriolano que protagoniza este reportaje, se lanzan al agua cargados de motivación.

La suya consiste en ayudar, mediante retos como el que acaba de superar, a visibilizar la discapacidad en el deporte y lo positivo que es practicarlo, se tenga la condición que se tenga. Y es que de Orihuela a Manhattan, que así se llamó su proyecto, tiene un significado muy especial para Juanjo, al que la vida le cambió siendo un adolescente de 13 años y para el que han pasado muchas cosas desde hace 20 años, cuando comenzó su idilio con el medio acuático.

Un nuevo rumbo en la vida gracias al agua

Amante del deporte, en especial el tenis y el fútbol, desde su más tierna infancia, la vida giró 180º cuando a los 13 años le fue diagnosticada una displasia de cadera. Se tuvo que olvidar de la práctica activa del deporte que había conocido hasta la fecha, y una muleta para caminar se convirtió en su compañera inseparable.

Pero como la vida siempre pone nuevas oportunidades delante de nuestros ojos, sólo hay que saber verlas y aprovecharlas, un cambio de domicilio junto a sus padres con 17 años, en 1998, le llevó hasta Torrevieja y lo que acabaría siendo más importante: cerca del mar. El contacto con el agua le impulsó a probar en las piscinas artificiales del Paseo Juan Aparicio de Torrevieja, y poco después Juanjo ya formaba parte de la Federación Valenciana de Deporte Adaptado (FESA) en la modalidad de Natación.

Ahí comenzó un período precioso e inolvidable para Juanjo, que comenzó a participar en Campeonatos de España representando a la federación y también al que sería su club, el Club Esportiu Aquarium Alacant. Enrolado en el mismo, el currículum de nuestro protagonista fue engordando al igual que su compromiso con el deporte adaptado que tan bien conoce.

Como nadador del Club Aquarium, además de la participación en los Campeonatos de España de Natación Adaptada y más de 100 travesías completadas en estos últimos 20 años, conviene destacar las siguientes pruebas en las que ha participado y ha conseguido ser “Finisher”, término que denomina a los nadadores que consiguen llegar a meta:

– Junio 2015 Travesía Rotary Mariners, 10 km en 2 horas y 38 minutos.

– Junio de 2016 Travesía Tabarca – Alicante, 21 km en 6 horas y 14 minutos.

– Agosto de 2016 Ultra Ebre Swim Martathon- 31 km, en 6 horas y 32 minutos.

– Octubre de 2016 Villajoyosa – San Juan 20 km, en 6 horas y 30 minutos.

– Junio de 2017 Batalla de Rande en Vigo 27 km, en 7 horas y 56 minutos.

Argumentos que defienden su pasión por el deporte, y en concreto la natación. Pero además, Juanjo no olvidó nunca la vertiente educativa, y por eso, al mismo tiempo que nadaba, completó sus estudios de Trabajo Social en la Universidad de Alicante. Gracias a dicha titulación, hoy en día es Técnico en la Sección de Ocio y Deporte en COCEMFE (Federación de Asociaciones de Personas con Discapacidad Física y Orgánica de la provincia de Alicante).

Un pasado que hay que conocer para entender sus retos del presente, los mismos que le llevan a compaginar una intensa vida laboral con entrenamientos agotadores en lo físico y psicológico, en busca de un objetivo aún mayor que el de recorrer kilómetros dentro del agua: abrir los ojos a la sociedad y quitar prejuicios sobre el deporte adaptado.

“Quería reflejar la evolución personal gracias a la natación”

Y es que el reto ‘Mil + 1 de Orihuela a Manhattan’ nació con el objetivo de sensibilizar sobre la importancia del deporte en las personas con discapacidad. Eso que Juanjo, actual presidente del Club Aquarium, siempre ha promovido desde que empezó allí como técnico de natación, apoyando y alentando espíritu deportivo y valores a otros chavales con discapacidad funcional del club.

“Mi vida cambió hace 20 años cuando comencé a nadar en las piscinas del paseo Juan Aparicio de Torrevieja. La iniciación en el mundo del deporte me permitió viajar, conocer otras personas con discapacidad y darme cuenta de que no era la única persona en esa situación, y que por tanto podía hacer una vida totalmente normal”, rememora el deportista de Orihuela, recientemente reconocido por su ayuntamiento tras completar la prueba de Manhattan.

En Estados Unidos tuvo que recorrer a nado más de 45 km y estar 8 horas seguidas dando brazadas. Su preparación le llevó todo un año, y de ahí el nombre de su reto: ‘Mil + 1’, que son los kilómetros que hay que entrenar durante 12 meses, a una media de 25 km semanales y más de 80 al mes, para llegar en las condiciones adecuadas a la cita en Nueva York.

La ayuda de patrocinadores y conocidos le hizo más llevadero el viaje y los enormes costes que conlleva una aventura de esta magnitud, porque de lo contrario hubiera sido impensable.

“De Orihuela a Manhattan tiene un significado muy especial, ya que han pasado muchas cosas desde hace 20 años y quería reflejar la evolución personal gracias a la natación, y el camino que he tenido que recorrer desde que salí de Orihuela hasta poder nadar en Manhattan”, reconoce el alicantino.

En su mente ya anida el deseo de cruzar el Canal de la Mancha en 2020, una prueba todavía más exigente, ya que el tiempo necesario para completarla se sitúa en torno a las 13 horas.

Pero no hay imposibles para este héroe del deporte adaptado. Un ejemplo en el día a día que a través de sus gestas, confía en servir de inspiración para otros deportistas en su misma situación, y sobre todo mostrar los beneficios de una práctica deportiva a la que se debe aferrar cualquier persona.

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